I denne artikel dykker vi ned i de to lørdagskampe, der sparker et længeventet slutspil undervejs.

Januar betyder slutspil i NFL – og efter et særdeles seværdigt og usædvanligt jævnbyrdigt grundspil er det svært ikke at se frem til weekendens wild card-runde.

Vi indleder slutspillet i Cincinnati lørdag kl. 22.30, hvor Bengals møder Las Vegas Raiders og natten til søndag kl. 02.15 mødes Buffalo Bills og New England Patriots på Highmark Stadium i Orchard Park. Og det er de to kampe, som vi sætter under lup i denne artikel.

Optakt til Cincinnati Bengals vs. Las Vegas Raiders

To af sæsonens helt store overraskelser tørner sammen i junglen i Cincinnati, når Bengals tager imod Las Vegas Raiders. I skærende kontrast til de senere år er optimismen – ja velsagtens euforien – vendt tilbage til Cincinnati. Joe Burrow, Ja’Marr Chase og Trey Hendrickson har taget Ohio med storm og i sidste ende hjembragte de Bengals’ første divisionstitel siden 2015.

Gæsterne fra Las Vegas kommer til opgøret efter at have sendt divisionsrivalerne fra Los Angeles Chargers ud i mørket med en spektakulær sejr i 18. spillerunde. Alene dét at Raiders er avanceret til slutspillet, er en bedrift i sig selv, når vi tager højde for den turbulente sæson, de har gennemgået – med fyringen af Jon Gruden, det tragiske forløb omkring Henry Ruggs og en gennemgående usikker sportslig ledelse. Det kalder på stor ros til midlertidig cheftræner Rich Bisaccia!

Seneste nyt på skadesfronten

Cincinnati Bengals har været relativt forskånet på skadesfronten i løbet af grundspillet og det mønster ser ud til at fortsætte ind i slutspillet. I skrivende stund ventes linebacker Germaine Pratt ude efter, at han har haft et svært forløb med coronavirus, mens der er tvivl om Josh Tupou (knæskade), Jalen Davis (ankelskade) og Stanley Morgan (forstrækning).

Men værst af alt er fraværet af Riley Reiff på højre tackle. Reiff pådrog sig en alvorlig ankelskade i december, som også kommer til at holde ham ude af slutspillet. I stedet skal Isaiah Prince vikariere og han har ingenlunde imponeret i denne sæson.

Hos Las Vegas Raiders er der tvivl om defensive tackle Johnathan Hankins, som både døjer med knæ- og rygproblemer. I hans eventuelle fravær ventes Solomon Thomas at indtræde i en mere fast rolle på Raiders’ defensive linje. Ellers er Raiders forholdsvis tyndt besatte på linebacker-positionen, hvor både Nicholas Morrow og Nick Kwiatkoski sidder ude med skader.

Her bliver kampen afgjort

Hvis Las Vegas Raiders skal have en realistisk chance for at slå brandvarme Cincinnati Bengals på udebane, må og skal Maxx Crosby levere en enestående præstation. Crosby har været én af ligaens bedste forsvarsspillere i 2021-sæsonen, hvortil han rangeres som den næst bedst-præsterende EDGE-spiller i ligaen af Pro Football Focus.

I dette slutspilsopgør står Maxx Crosby over for førnævnte, upåagtede reserve Isaiah Prince. Og vi så alle, hvordan Crosby knuste Chargers’ reserve Storm Norton i 18. spillerunde, som han slog og generede pres derefter på 61,5 procent af deres direkte dueller ifølge Next Gen Stats.

Det var tydeligt, at Bengals havde respekt for Raiders’ presspil i holdenes indbyrdes møde i grundspillet, hvor Joe Burrow blot kastede 3,2 yards pr. kast i gennemsnit. Meget er sket siden 11. spillerunde – og jeg forventer, at Burrow vil forsøge at ramme Tee Higgins og Ja’Marr Chase på relativt dybere ruter i lørdagens slutspilskamp.

Forudsigelse

Selvom Cincinnati Bengals er ganske store favoritter på papiret, forventer jeg, at Raiders kommer til at bide fra sig. Bengals får ualmindeligt travlt med at håndtere Maxx Crosby og med Darren Waller og en forholdsvis varm Josh Jacobs på angrebet, bør Raiders holde opgøret tæt.

I sidste ende forventer jeg dog, at Cincinnati Bengals vinder og sikrer sig deres første slutspilssejr siden 1990-sæsonen.

Cincinnati Bengals besejrer Las Vegas Raiders med 27-20.

Næste side: Kan New England Patriots spolere Buffalo Bills’ Super Bowl-ambitioner?