Aftenens program lukker og slukker i New Orleans, hvor Saints og Buffalo Bills brager sammen i et opgør, som har væsentlige slutspilsimplikationer.

Det er nu 15 år siden, at NFL udvidede sin Thanksgiving-buket med en tredje kamp. Men i kontrast til de to ”tidlige” kampe har NFL benyttet anledningen til at give flere hold mulighed for at spille under højtideligheden. Og i nat bliver Buffalo Bills det 19. mandskab, der skal prøve kræfter med den sene Thanksgiving-kamp, når de gæster New Orleans Saints.

Før vi dykker ned i den tredje kamp på programmet, er det værd at glæde sig over, at vi faktisk får serveret tre kamp i år. Vi har velsagtens fortrængt, at NFL aflyste sidste års ellers imødesete divisionsbrag mellem Baltimore Ravens og Pittsburgh Steelers, da coronavirus havde decimeret størstedelen af førstnævntes spillertrup og trænerstab?  

Læs også: Thanksgiving-optakt – Detroit Lions vs. Chicago Bears

Ligesom det var tilfældet for de to tidligere opgør, skal vi se to hold, som – på forunderlig vis – tabte deres respektive kampe i 11. spillerunde. Buffalo Bills har tidligere været udråbt som forhåndsfavoritter til at hjemtage AFC-titlen og den øverste slutspilsplacering. Men efter to rystende nederlag til henholdsvis Jacksonville Jaguars og Indianapolis Colts er der pludselig tvivl om, hvorvidt de overhovedet kan vinde divisionen foran brandvarme New England Patriots?

På samme vis klynger New Orleans Saints sig til et usandsynligt slutspilshåb efter, at Jameis Winston rev sit korsbånd over og udgik for sæsonen i ottende spillerunde. Siden da – og med Trevor Siemian ved roret – har Saints tabt tre kampe i træk og det ligner, at bunden er gået ud af mandskabet. I skrivende stund holder Saints med nød og næppe fast i det tredje og sidste wildcard, men de bliver presset af bl.a. Philadelphia Eagles, som man netop tabte til i søndags.

Seneste nyt på skadesfronten

Det skal også nævnes til Saints’ seneste formdyk, at angrebet har været særdeles hårdt ramt af skader til centrale spillere. På samme vis – og foruden Jameis Winston, Michael Thomas og Andrus Peat – må Saints undvære Alvin Kamara (knæskade), Ryan Ramczyk (knæskade) og Marcus Davenport (skulderskade) til nattens opgør.

Modsat har Buffalo Bills været relativt forskånet på skadesfronten i indeværende sæson. Men Sean McDermott risikerer at skulle se bort fra Star Lotulelei og startende offensive tackle Spencer Brown, der blev konstateret smittet med coronavirus forud for Bills’ seneste opgør. Endvidere er startende guard Jon Feliciano fortsat ude med en lægskade – og hans fravær har haft negative konsekvenser for Bills’ offensive linje.

Hold øje med…

Fortsætter Josh Allens nedtur?

Josh Allen har haft ualmindeligt svært ved at efterleve de flotte takter, som han viste i fjor, hvor han bragte Buffalo Bills i slutspillet og leverede 4.965 totale yards og 45 scoringer. Hvedebrødsdagene er øjensynligt forbi og i skrivende stund har Allen nærmest udlignet sine interception- og fumble-totaler fra i fjor.

I nat står Allen over for et Saints-forsvar, der har tilladt tiende færrest yards (342) og point (21,8) i NFL-anno 2021. Saints har sågar haft held og snilde til at afmontere både Aaron Rodgers og Tom Brady tidligere på sæsonen i kampe, hvor man – samlede set – forcerede fire interceptions, to fumbles og leverede fem sacks. Det bliver spændende at se, om velspillende Cameron Jordan, David Onyemata og Shy Tuttle på Saints’ defensive linje kan udnytte de aktuelle svagheder i Bills’ offensive linje og fortsætte Josh Allens seneste besvær.

Læs også: Thanksgiving-optakt – Dallas Cowboys vs. Las Vegas Raiders

Hvordan vil Sean Payton udfordre Bills’ forsvar?

På papiret er det ingen let opgave, som venter Sean Payton i nat. Buffalo Bills’ forsvar har været fænomenalt i 2021 og er velsagtens hovedårsagen til, at holdet fortsat kæmper med om de øverste slutspilspladser i AFC. Således har Bills tilladt næst færrest point (17,6) og færrest yards (283,7), mens de har fremtvunget flest turnovers (2,4) pr. kamp i dette års NFL.

Særligt har forsvarets bagerste geledder – anført af safety-duoen Micah Hyde og Jordan Poyer – været skudsikker. De to står tilsammen noteret for 89 tacklinger, 14 forsvarede kast, to sacks og syv interceptions i indeværende sæson. Jeg tror nok, at vi kan erklære flyveforbudszone hen over Bills-forsvaret.

Kombineret med Trevor Siemian og New Orleans Saints’ aktuelle angrebskvaler bliver det interessant at se, hvordan Sean Payton vil gribe sin kampplan an? Payton kunne skæve til Bills’ seneste nederlag til Indianapolis Colts, hvor Jonathan Taylor og co. løb for 264 yards og fire touchdowns – med forbehold for, at der næppe findes en bedre runningback end Jonathan Taylor i NFL her og nu?

I givet fald – og i lyset af Alvin Kamaras fravær – bør vi forvente at se relativt mere til Taysom Hill. Schweizerkniven døjer med en fodskade, der senest holdt ham på sidelinjen i Saints’ nederlag til Philadelphia Eagles. Såfremt Hill er kampdygtig, må og skal hans dynamiske evner udnyttes. 

Forudsigelse

Det her opgør kan blive en fugl eller en fisk. Fælles for de to mandskaber er, at deres forsvar spiller på et ganske højt niveau, mens der kan stilles flere spørgsmål ved angrebenes formåen.

Derfor forventer jeg også en forholdsvis lavt scorende affære, hvor Buffalo Bills – i sidste ende – viser sig for stærke. Det skyldes ikke mindst Stefon Diggs, som er brandvarm efter at have grebet 12 bolde for 185 yards og tre scoringer i de to seneste opgør.

Buffalo Bills rejser sig og vinder med 23-16.