Hver uge udvælger vi fem interessante matchups, som du skal holde et specielt øje med. Det kan være stjerne-receiveren over for ‘lock down’-cornerbacken eller rookie-quarterbacken, der skal bevise sig på den store scene mod et af ligaens bedste forsvar.

Traditionen tro blev 12. spillerunde åbnet med de tre Thanksgiving-kampe. Det indikerer, at vi for alvor træder ind i den del af sæsonen, hvor hver evigt eneste betydende kamp spejles i forhold til slutspilsbilledet.

Derfor har det aldrig været mere spændende i denne sæson at hive fem fede matchups frem, som du bare ikke må gå glip af.

1. Panthers vs. Seahawks
Kampen om Wild Card-pladserne i NFC er ekstrem hårdt, men to af de hold, der ligger godt til i ræset, er Carolina Panthers (6-4) og Seattle Seahawks (5-5). Derfor har søndagens opgør mellem de to mandskaber virkelig stor betydning for slutspilsbilledet, og kampen bliver ikke mindre spændende af de to holds seneste form. Panthers kommer med to nederlag i træk efter virkelig skuffende præstationer og ligner ikke længere et stensikkert slutspilshold, mens Seahawks i seneste spillerundes torsdagskamp leverede et flot comeback mod Green Bay Packers og sejrede.

Parker Anderson // flickr.com

Pilen peger altså i forskellig retning for Carolina og Seattle, men på papiret er det to meget jævnbyrdige hold, der begge har solide forsvar og angreb med potentiale til at sætte mange point på tavlen. Personligt er jeg meget spændt på, om Cam Newton og co. kan finde tilbage på sporet. Super Cam var hjulpet godt på vej af den ”nye” offensive koordinator, Norv Turner, i starten af sæsonen, men efterhånden, som modstanderne har lært at dæmme op for den kreative offensiv, er Newtons og angrebets effektivitet faldet. Mod et Seahawks-forsvar med et stærk pass rush og en af ligaens allerstørste forsvarsstjerner, linebacker Bobby Wagner, har Panthers-angrebet chancen for at bevise, at enheden er langt bedre, end de seneste kamp har vist. Gør den ikke det, kan Carolina pludselig få store problemer med at spille sig videre til det forjættede land i januar.

2. Hue Jackson vs. Browns
Under en måned efter Hue Jackson blev fyret af Cleveland Browns, står han over for sit tidligere hold, når Baker Mayfield og co. lægger vejen forbi Cincinnati til kampen om Ohio. Det lyder umiddelbart ikke som et specielt sexet matchup, men jeg kan personligt ikke vente med at se, hvad der kommer til at ske. Jeg er overbevist om, at Gregg Williams tropper vil være vanvittigt opsatte på at besejre Hue Jackson, der skabte et vaskeægte taberhold i Cleveland. Browns kommer endda ind til opgøret fyldt med selvtillid efter den flotte sejr over Falcons inden bye-week, hvilket bare gør det endnu mere interessant.

Modsat er Bengals virkelig skidt kørende. Efter en resultatmæssig stærk sæsonstart har Bengals tabt fire ud af de seneste fem. Forsvaret har været elendigt i alle facetter af spillet, mens angrebet har været uskarpt. Stjerne-receiver A.J. Green er muligvis tilbage i denne uge, hvilket selvfølgelig vil give offensiven et kæmpe boost. For at vende tilbage til Jackson har han bare så vanvittigt meget at bevise, og selvom en sejr over Browns ikke vil fjerne hans forfærdelige tid i Cleveland fra historiebøgerne, kan det give ham en form for revanche. Hue Jacksons speciale skulle være angrebet, men i cincinnati hjælper han angiveligt første og fremmest Marvin Lewis med forsvaret. Så kan Jacksons kendskab til Mayfield gøre det til en lang arbejdsdag for førsteårs-quarterbacken?

3. Alshon Jeffery og Zach Ertz vs. Saquon Barkley og Odell Beckham Jr.
Det er absolut sidste udkald for Philadelphia Eagles, når de forsvarende Super Bowl-mestre søndag får besøg af ærkerivalerne fra New York Giants. Efter to nederlag i træk er ørnene nu 4-6, og det vil kræve mindst fem sejre i de sidste seks kampe, hvis Eagles vil i slutspillet og dermed undgå en kæmpe skuffelse. Med en udekamp mod brandvarme Rams i horisonten er Doug Pedersons tropper pisket til sejr. Det skal ske mod et Giants-mandskab, der endelig har fået lidt vind i sejlene med runningback Saquon Barkley og wide receiver Odell Beckham som de største facilitatorer.

Mens Barkley og OBJ er fantastisk spillende for Giants-angrebet, skal Eagles’ to største offensive profiler, wide receiver Alshon Jeffery og tight end Zach Ertz, finde tilbage til deres topniveau, efter de var fuldstændig usynlige i ydmygelsen mod Saints. De to angrebsesser var heller ikke hjulpet af, at Wentz måske spillede sin dårligste NFL-kamp i New Orleans, så Eagles har også behov for, at den unge quarterback ryster den præstation af sig. Lige nu kan man ikke stole på nogen af de forsvar, så den af de to giftige angrebsduoer, der gør det bedst, hjælper sit hold langt af vejen mod en sejr.

4. Von Miller og Bradley Chubb vs. Steelers’ offensive tackles
Broncos og Steelers har haft nogle drabelige slutspilsopgør i Denver i dette årti. Søndag mødes de to AFC-hold godt nok ikke i en knald-eller-fald-kamp, men opgøret har flere fede perspektiver. Broncos (4-6) lever stadig i sæsonen efter den flotte comebacksejr mod Chargers i seneste spillerunde, mens Steelers er fremragende stillet i forhold til at vinde og i god position til at få enten første- eller andet-seed i AFC. Mile High kommer til at være elektrisk og syde af ond stemning, når Big Ben og co. træder ind på banen, og selvom gæsterne er favoritter i kampen, har Broncos bestemt en chance for at vinde.

En stor nøgleduel kommer til at ligge i, hvor meget pres hjemmeholdet formår at lægge på Roethlisberger. Broncos har en suveræn edge rush-duo i Von Miller og førsteårsspiller, Bradley Chubb. Miller er blandt ligaens allerbedste forsvarsspillere og kan overtage/vende kampe på egen hånd som i sidste uge, da han interceptede Philip Rivers. Miller kommer sandsynligvis til at stå over for reserve-tacklen Chukwuma Okorafor, da starter Marcus Gilbert og førstereserve Matt Feiler er skadet. Det kan blive en lang dag for Big Ben, hvis Okorafor ikke får en masse hjælp. På den anden side ser det bedre ud for Steelers, da Alejandro Villanueva er eminent spillende og bør kunne holde Bradley Chubb på afstand. Men er Villanueva ikke på toppen af sit niveau, har Chubb kvaliteterne til at gøre arbejdet færdigt

5. Aaron Rodgers vs. Vikings’ forsvar
For et par år siden ytrede Aaron Rodgers de berømte fem bogstaver: R-E-L-A-X. Det skete efter en særdeles sløv sæsonstart for ostehovederne, hvorefter quarterbacken levede op til sine ord og førte Packers i slutspillet. I denne sæson har vi ikke hørt en lignende beroligende og optimistisk udmelding for angrebsstjernen, og det forstår man godt. Efter ti kampe har Packers flere nederlag end sejre (4-5-1) og leder stadig efter et kontinuerligt højt niveau. Søndagens rivalopgør mod Vikings er derfor sidste chance for A-Rod og co. til at kickstarte jagten på slutspillet. Med et nederlag må Green Bay vinke farvel til slutspillet, mens Vikings’ chancer for at vinde divisionen vil være minimale.

Det ligger lige til højrebenet at tage fat på duellen mellem Rodgers og Vikings’ giftige forsvar, og det gør jeg også. Der hersker absolut ingen tvivl i mit hoved om, at Packers-quarterbacken skal være på sit bedste niveau – hvilket er uhyggeligt godt – hvis gæsterne skal vinde i Minnesota. Green Bay er nemlig bagud på talent sammenlignet med Vikings, og af den årsag kræves en kæmpestor præstation af Rodgers. Det er naturligvis lettere sagt end gjort mod et forsvar, der har fantastiske spillere i alle rækker. På den defensive linje huserer to forrygende pass rushere i Danielle Hunter og Everson Griffen samt stopklodsen Linval Joseph. På linebacker flyver Eric Kendricks og Anthony Barr rundt, mens cornerbacks Xavier Rhodes og safety Harrison Smith hver især er blandt de bedste på deres position. NFLming er så heldig at se kampen på stadion, og det kan jeg kun misunde ham!