Efter en hektisk og tidspresset tur nåede Gul Kluds Nicholas Isak Jørgensen til Thousand Oaks, hvor han mødte flere af Los Angeles Rams’ største stjerner.

”Tag din taske af, smid den på jorden og bak tilbage”

Det var i ramme alvor ordene, som kom ud politibetjentens mund og som mødte os – de tre tidsoptimistiske, forsinkede og selvtægtende europæere – da vi ankom til Los Angeles Rams’ træningsfaciliteter i Thousand Oaks.

Læs også: Reportage fra Cincinnati Bengals’ pressemøde

Af hensyn til de stadige restriktioner for håndtering af coronavirus i Los Angeles havde NFL begrænset mediernes træner- og spilleradgang til et minimum. Kompromiset blev, at NFL arrangerede to tilstedeværende pressemøder om fredagen forud for Super Bowl LVI. Ét for hvert mandskab.

Los Angeles Rams holder til i Thousand Oaks, som er en mindre by i det nordvestlige Los Angeles og cirka 50 kilometer fra UCLA, hvor Cincinnati Bengals holdt pressemøde. Og eftersom Rams’ pressemøde startede bare 55 minutter efter Bengals’ ditto, var vi i tidsnød – om end Uber-chaufføren skal have ros for at have banket sømmet i bund undervejs.

Fordi vi var forsinkede og svedte en del under solen, der skinnede fra en skyfri himmel, skulle vi gennemtjekkes af de udstationerede politibetjente. I første omgang var det en narkohund, der snuste til alt, jeg har kært – og dernæst fik vi den kærlige kropsvisitering at føle.

Derfor må det også have set fuldstændig åndssvagt ud, da vi kom forbi sikkerhedstjekket og væltede ind på græssfæren, hvor alt åndede ro og orden. Langs sidelinje stod ni Rams-spillere og deres cheftræner Sean McVay, som blev udspurgt af en relativt mindre gruppe journalister, hvilket var i skarp kontrast til tumulten i UCLA.

Hånden på hjertet; jeg har – som så mange andre – et svagt punkt for Aaron Donald. Han er utvivlsomt den mest imponerende forsvarsspiller, jeg nogensinde har set spille – hvilket understreges af hans 98 sacks, 226 QB-hits og tre kåringer som ligaens bedste forsvarsspiller. Men efter at have spejdet ud over forsamlingen, måtte jeg konstatere, at Donald ikke var mødt op til pressemødet.

Det var i stedet den nykårede Walter Payton Man of the Year Andrew Whitworth, som jeg begyndte hos. I en alder af 40 år står han til at blive den ældste offensive linjespiller, der nogensinde har startet i en Super Bowl. Men hans fremskredne alder betyder ikke, at hans niveau er dalet. Tværtimod blev Whitworth vurderet til at være den fjerde bedst præsterende spiller på sin position i 2021 af Pro Football Focus.

I lyset af at Whitworth netop havde modtaget ligaens ultimative hæder for sit sociale arbejde uden for banen, fandt jeg det passende at spørge ind til Los Angeles Rams’ oversete spillere på banen. Vi fik også talt om Cincinnati Bengals’ forsvar, der hidtil har forceret syv turnovers i slutspillet.

Den næste spiller jeg havde udset, var Matthew Stafford, der har taget Los Angeles med storm efter, at Rams hentede ham ind for tre højtstående valg i fremtidens drafts. Stafford har især været skarp i slutspillet, hvor han har ramt på 72 pct. af sine kast for 905 yards, seks touchdowns og blot en enkelt interception.

I løbet af ugen har Sean McVay bl.a. udtalt, at Matthew Stafford har gjort ham til en bedre træner. Derfor kunne jeg ikke dy mig fra at spørge Stafford, hvordan McVay har påvirket hans karriere og spil. Dernæst fik vi også en snak om de mentale forberedelser, der ligger forud for Super Bowl.

Jeg fik også Matthew Staffords tro væbner Cooper Kupp i tale. Torsdag blev Kupp hyldet som årets bedste angrebsspiller i NFL efter, at han greb vanvittige 1.947 yards og 16 touchdowns i 2021. Kupp har spillet hele sin karriere for Los Angeles Rams, hvortil jeg spurgte, om han efterhånden har fået L.A. ind under huden:

Selvom Los Angeles Rams – om noget hold – er fyldt med superstjerner, er cheftræner Sean McVay måske alligevel den mest bemærkelsesværdige af dem alle. Sean McVay er bare 36 år gammel, men har allerede etableret sig som én af ligaens fremmeste trænere og angrebsguruer. Han stod også i spidsen for Rams i Super Bowl LIII, hvor New England Patriots og Tom Brady blev for stor en mundfuld.

I de nedenstående klip kan I bl.a. høre Sean McVay fortælle om den særlige holdånd, som han mener, har hjulpet Rams til succes. Og så spurgte jeg, om han kunne fremhæve en spiller eller to, der havde overrasket ham positivt i 2021.

Tiden var nu ved at løbe ud. Los Angeles Rams skulle tilbage til deres forberedelser søndagens finale, hvilket må siges at være en god begrundelse. Jeg nåede at stille et sidste spørgsmål til en spiller, som jeg har beundret i mange år – Eric Weddle. Som han selv har udtalt, er det kun en måned siden, at han var pensioneret og brugte størstedelen af sin tid på at køre og hente sine børn fra alverdens gøremål. Men på grund af skadeskvaler på safety-positionen blev Weddle hentet ind af Rams til slutspillet, hvor han har fået en vigtig rolle som bagerste skanse.

Det var et enormt privilegium at få lov til at møde de mange superstjerner, som vi er begunstiget af at se hver eneste søndag. Og nu kan jeg slet ikke vente med at se dem i aktion på søndag, når de indtræder det mageløse SoFi Stadium i Super Bowl LVI.