Baker Mayfield er ude, når to hold med sæsonen på vippen indleder syvende spillerunde.

Der er lagt i kakkelovnen til en regulær AFC-gyser, når Cleveland Browns (3-3) og Denver Broncos (3-3) mødes i denne uges torsdagskamp. Efter nederlag i sjette spillerunde står de to hold ved hver deres skillevej og med noget at bevise, og for Browns bliver det med quarterback Case Keenum på banen.

Værterne fra Cleveland skal bevise, at de kan leve op til forventningerne og forløse den ubestridelige talentmasse, som de har samlet. Browns ligger sidst i den konkurrencedygtige AFC North-division efter at have fået ørene i den velsmurte Arizona Cardinals maskine. Det harmonerer på ingen måde med forventninger inden sæsonen eller holdets egen selvforståelse.

Modsat skal Denver Broncos forsøge at komme tilbage på sporet efter tre nederlag på stribe. Den seneste, negative stime har fået kritiske røster til at mene, at Broncos’ lovende sæsonstart var et produkt af modstandernes ringe kvalitet, snarere end det var holdets egen fortjeneste. Og der kan være noget om snakken.

Broncos indledte sæsonen 3-0 efter sejre over New York Giants (1-5), Jacksonville Jaguars (1-5) og New York Jets (1-4), men har siden hen tabt (stort) til Baltimore Ravens (5-1), Pittsburgh Steelers (3-3) og Las Vegas Raiders (4-2). Vic Fangio og Denver Broncos skal nu bevise, at de kan bide skeer med toppen af AFC.

Skader får kæmpe indflydelse på kampen

En del af forklaringen på Cleveland Browns’ seneste problemer skal utvivlsomt findes i deres hastigt voksende skadesliste. I skrivende stund er otte faste Browns-spillere enten dømt ude eller tvivlsomme til torsdagskampen. Deriblandt quarterback Baker Mayfield, der slog sin skulder på ny i opgøret mod Arizona Cardinals. Han er meldt ude af torsdagens opgør, og dermed bliver det Case Keenum, der starter på quarterback.

Der er også tvivl om tre af fem startende offensive linjespillere, da Jack Conklin (knæskade), Jedrick Wills Jr. (ankelskade) og JC Tretter (knæskade) alle døjer med skadeskvaler. Conklin og Wills Jr. missede også Browns’ seneste opgør, og det fik store konsekvenser for Browns, der slet ikke kunne beskytte Mayfield. Odell Beckham Jr. (skulderskade) og A.J. Green (lyskenproblemer) er også tvivlsomme til opgøret.

Browns må også se bort fra begge deres stjerne-runningbacks. Nick Chubb og Kareem Hunt (lægskader) er ude af torsdagskampen, og det samme gælder linebacker Jeremiah Owusu-Koramoah (ankelskade). De to sidstnævnte er blevet røget på ”injured reserve”-listen, hvilket betyder, at de – som minimum – misser de kommende tre kampe.

Denver Broncos bøvler ligeledes med en række skader, da Jerry Jeudy, KJ Hamler og Bradley Chubb alle – med sikkerhed – misser opgøret. Ydermere er holdets startende offensive tackle Garret Bolles tvivlsom med knæproblemer, mens reserverne Baron Browning (hjernerystelse) og Andre Mintze (forstrækning) også er tvivlsomme til torsdagskampen.

Hold øje med…

Kan Denver Broncos presse Case Kennum til dårlige beslutninger?

Case Keenum er kendt som en gunslinger, der både kan være fantastisk og horribel. Nogle gange i samme kamp. Han risikerer som nævnt at mangle sine to startende tackles Jack Conklin og Jedrick Wills jr., hvortil Von Miller og resten af Broncos’ profilerede forsvar må slikke sig om munden.

Denver Broncos har tilladt fjerde færrest point (18,3) og yards (314,7) pr. kamp i år, mens de råder over adskillige dygtige spillere i særligt forsvarets bagerste geledder såsom Justin Simmons, Kyle Fuller, Kareem Jackson og Patrick Surtain II. Hvis Von Miller og Shelby Harris kan lykkes med at sætte Keenum under pres og forcere forkerte beslutninger og fejl, står der altså et væld af dygtige forsvarsspillere klar til at lukrere herpå.

Hvordan vil Broncos håndtere Myles Garrett og Jadeveon Clowney?

Ligesom resten af Denver Broncos viste Teddy Bridgewater lovende takter i sæsonens første tre kampe, hvor modstanden var af tvivlsom karakter. Siden da er det gået ned ad bakke for Bridgewater, der bl.a. blev holdt til 65 kastede yards mod Baltimore Ravens i fjerde spillerunde, og han har haft sidste hånd på fem turnovers i de to seneste uger.

Det er bekymrende, når vi tager Cleveland Browns’ defensive potens i betragtning. Særligt Myles Garret har præsteret på et ekstremt højt niveau i 2021, hvor han står noteret for 23 tacklinger og otte sacks. Det er til trods for, at Garrett igen og igen bliver dækket op af to til tre direkte modstandere, hvorfor han – selvsagt – kandiderer til prisen som årets bedste forsvarsspiller.

Ligesom vi har set i Los Angeles, hvor Aaron Donalds kvalitet giver plads til andre spillere såsom Leonard Floyd, har Jadeveon Clowney nydt godt af modstandernes nødvendige fokus på at begrænse skaden, som Myles Garrett er i stand til at forvolde. Clowney leverede senest fire tacklinger og et sack mod Arizona Cardinals, hvormed han bragte sig op på 12 tacklinger og tre sacks for sæsonen.

Det bliver særdeles spændende at følge Denver Broncos’ forsøg på at håndtere Cleveland Browns’ tohovedede monster. Foruden Garet Bolles – der som nævnt er tvivlsom til opgøret – har den offensive linje været ganske middelmådig i 2021. Broncos’ offensive koordinator Pat Shurmur vil – forventeligt – benytte en række kreative løsninger, som involverer et relativt højt antal screen-spil, play actions og kortere kasteruter i rummene bagved de fremadstormende Browns-forsvarsspilere.

Forudsigelse

Ingen af de to hold kan for alvor tåle at tabe torsdagskampen, hvis de skal gøre sig forhåbninger om at lege med i toppen af AFC. Det kan bevirke en nervøs forestilling, hvor Browns’ potentielt uoverskuelige skadesliste risikerer at opveje både hjemmebanefordel og særligt offensive muligheder. Endvidere råder begge mandskaber over to dygtige forsvar, der bør være i stand til at neutralisere modstandernes angreb.

Men… Hvis Case Keenum leverer, burde Cleveland Browns på hjemmebane i Ohio være for stor en mundfuld for Denver Broncos og Teddy Bridgewater, som overhovedet ikke har imponeret i de seneste tre kampe. Jeg forventer, at Myles Garrett og Jadeveon Clowney bliver kampafgørende og tipper balancen i Browns’ favør.

Cleveland Browns kommer tilbage på sporet og vinder med 23-20.