For 30 af ligaens 32 hold vil vi efter denne weekend have spillet en fjerdedel af grundspillet, og derfor er det tid til at fikse diverse startvanskeligheder for en lang række af ligaens hold. Her er 10 svar, som Gul Klud håber at få i den kommende weekends kampe.

1) Er det ved at være sidste chance for Marcus Mariota?
Det startede godt for Titans med en sikker sejr over Browns, men siden har de skuffet med nederlag til Colts og Jaguars. Holdet ligner stadig det ustabile mandskab, vi har set de sidste par år. I forlængelse af det har Marcus Mariota ikke løftet sit spil mærkbart, som holdet ellers havde brug for. Han laver ikke et hav af fejl, men han giver heller ikke holdet den offensive gnist, de har brug for. Derfor er der spekulation om, hvorvidt Ryan Tannehill kunne overtage rollen som starter indenfor den nærmeste fremtid. Det ville selvfølgelig endeligt afslutte Mariota-æraen hos Titans, men ville det løse problemerne? I denne uge møder Titans og Mariota et middelmådigt Falcons-forsvar, der også har en del at bevise, og Mariota har brug for en god kamp til at dæmpe kritikerne og holde liv i Titans’ sæson.

2) Kan Daniel Jones bygge videre på hypen?
Giants-fans gik på én kamp fra kulkælderen til en næsten euforisk tilstand. Efter flere år med en kedelig og skrantende Eli Manning kom rookie Daniel Jones ind og pustede en masse nyt liv i Giants-holdet. Forsvaret er stadig noget rod, men angrebet med Daniel Jones var mere eksplosivt end længe. Det var ikke alt sammen perfekt for Jones, men han leverede nogle gode bolde, og ellers kunne han selv løbe bolden, hvis han kom i problemer. At Buccaneers misser et field goal i sidste sekund, så Giants løb med sejren, har kun øget hypen. Nu er spørgsmålet, om Jones også kan præstere i den svære toer. Han har alle forudsætninger mod Redskins, og hvis han igen leverer varen, er der for alvor grund til optimisme.

3) Skal vi til at anse Kyle Allen som en quarterback med starterniveau?
For selvom Daniel Jones stjal mange overskrifter, var den uprøvede quarterback, der spillede bedst, en tidligere undrafted free agent hos Carolina Panthers. Kyle Allen var virkelig velspillende mod et godt nok halvtamt Cardinals-forsvar, men præstationen var uden tvivl en opgradering over, hvad den skadede Newton havde præsteret de første to uger. Og det er nu anden gang, at Kyle Allen viser sig godt frem. Der er ikke blevet lagt meget i det, fordi Saints sparede flere profiler, men Allen spillede rigtig fornuftigt i uge 17 af sidste sæson, og man begynder nu at overveje, om 23-årige Allen har en fremtid som NFL-starter. I denne uge kommer han på sin sværeste opgave hidtil, når han står overfor Houston Texans. Hvis han også spiller godt i den kamp, begynder det virkelig at ligne noget for Allens fremtidige karriere.

4) Er Lions’ kasteforsvar godt nok til at begrænse Chiefs?
Efter Packers’ nederlag i torsdags er Detroit Lions i skrivende stund førerholdet i NFC North. Det er ganske overraskende, men man skal ikke kimse ad nogle solide sejre over Los Angeles Chargers og Philadelphia Eagles. En af de ting, som virkelig har været forbedret hos Lions, er deres secondary. Siden sidste år er Rashaan Melvin, Tracy Walker og Justin Coleman kommet til, og de har alle tre gjort det rigtig fint. Specielt Coleman har været velspillende, og det bliver meget interessant at se, om Lions’ secondary kan dæmme op for et latterligt godt Chiefs-angreb. Ingen forventer Lions vinder, men hvis de kan være med og levere en solid defensiv præstation, skal man til at tage løverne fra “Motor City” seriøst.

5) Får Ravens gang i forsvaret eller får Browns gang i Baker?
Intet forsvar synes det er sjovt at spille mod Chiefs lige nu, men hvis man kigger på Ravens’ forsvarspræstation og derudover inkluderer den lidt lunkne præstation mod Cardinals, så ser forsvaret hos de lilla ikke så skræmmende ud som sidste år. Pass rushet er mere afhængigt af blitzes, linebacker-gruppen ser ikke stærk ud, og bagkæden har ikke været dominerende som forventet. Nu møder de et Browns-angreb, som ligeledes har fået en sløv start på sæsonen, da Baker Mayfield har haft svært ved at leve op til sidste sæsons positive takter. Én af de to enheder kommer formentlig lidt i gang, men spørgsmålet er nu hvilken?

6) Hvor gode er Buffalo Bills?
Dette er måske ugens største spørgsmålstegn for mit vedkommende. Buffalo Bills er 3-0 og skal nu møde de mægtige New England Patriots. Bills’ sejre er dog kommet mod en ganske svag trio i form af New York Jets, New York Giants (med Eli Manning) og Cincinnati Bengals. Så hvor gode er Bills egentlig? Deres forsvar har set ret godt ud, og var også godt sidste år, men nu skal de møde en velspillende Tom Brady. Hvis de kan håndtere Patriots’ angreb, bør Bills være blandt favoritterne til minimum en wild card-plads. Det kræver dog også, at Josh Allen viser, at han kan være med mod de gode hold. Han har generelt vist udmærket takter i år, men det har stadig været for ustabilt til at angrebet har været godt. De store fejl, der plagede ham sidste år, er der stadig, og mod Patriots kan du ikke lave de fejl, hvis du vil være med. Kampen vil være en god indikation på, hvor langt Josh Allen er i udviklingen og deraf også, hvor meget vi skal forvente af Bills i år.

7) Hvor store problemer vil trænerstabens filosofi give Seahawks fremover?
Pete Carroll har gjort mange gode ting som træner for Seattle Seahawks, men de sidste par år har hans filosofi gjort mere skade end gavn. Det har specielt været tydeligt i de første par kampe af sæsonen. Den løbetunge filosofi, der i store drag ikke benytter Russell Wilson i optimale situationer, havde nær kostet mod Cincinnati Bengals og Pittsburgh Steelers, og i tredje spillerunde blev den dyr mod Saints. Det er klart, at det er svært at gardere sig mod to return-touchdowns, men Seahawks er konsekvent langsomme startere, fordi de ikke vil kaste bolden. Når man kombinerer det med, at deres løbeangrebet har været utroligt ineffektivt i år, bliver man først for alvor forundret. Hvorfor vil man ikke bruge en af ligaens bedste quarterback i form af Russell Wilson? Et hold som Arizona Cardinals skal man kunne slå, hvis man har slutspilsforhåbninger, men hvis Seahawks nok en gang kommer i problemer pga. en løbetung angrebsstil, er det fair at stille spørgsmålstegn ved Seahawks’ muligheder i år.

8) Hvilken quarterback kan man stole mindst på, Mitch Trubisky eller Kirk Cousins?
Chicago Bears og Minnesota Vikings er begge 2-1, og holdmæssigt er de bygget op på lignende måder. Begge hold er afhængige af et stærkt forsvar, og så håber de ellers, at deres quarterback ikke smider det hele væk. Både Mitch Trubisky og Kirk Cousins har haft store problemer, når de gennem karrieren har mødt gode hold, og den her indbyrdes kamp bør være en god indikation på, hvilken quarterback man kan stole mindst på i år. Der er selvfølgelig også muligheden for, at begge quarterbacks præsterer elendigt, og så må vi nok sende den klare favoritværdighed i divisionen i retning af Packers (eller måske Lions?). Uanset hvad bør den indbyrdes kamp give svar på, hvilket af de to hold, vi skal regne mest med.

9) Kan Teddy Bridgewater løfte niveauet i den anden start?
Saints vandt over Seahawks, men det var ikke på grund af Teddy Bridgewater. Derimod hjalp special teams og forsvaret enmandshæren Alvin Kamara med at sætte point på tavlen. Bridgewater, der afløste en skadet Drew Brees, var alt andet end imponerende, og han var overdrevet konservativ med sine kast. Han turde slet ikke at presse bolden ned ad banen, og i de kommende kampe skal han simpelthen vise andet end dumpoffs, hvis Saints skal vinde kampene. Specielt i denne uge mod Dallas Cowboys, der ser ud til at have et ganske godt angreb i år, skal han kunne flytte angrebet. Lad os håbe, at det kun var lidt startnerver, der tog modet fra Bridgewater.

10) Hvem er værst, Steelers eller Bengals?
Rundens sidste kamp bliver mellem to af ligaens 0-3 hold. Cincinnati Bengals og Pittsburgh Steelers har begge set ganske ringe ud i de første tre runder, og spørgsmålet er nu, hvem der er værst. Hos Bengals kæmper Andy Dalton for sin fremtid, da han let kan blive fyret efter sæsonen. Hos Steelers kæmper Mason Rudolph for at bevise, at han kan være en starter i fremtiden hos Steelers. Rudolph var ganske ringe mod San Francisco 49ers, men arbejdsbetingelserne må anses som værende en del bedre mod et indtil videre svagt Bengals-forsvar. Mandagens kamp er en god chance for begge hold for at få lidt gang i sæsonen.