Green Bay Packers har fortsat kniven for struben, når de møder bundsolide Tennessee Titans på Lambeau Field.

Hverken Green Bay Packers eller Tennessee Titans var til at komme uden om i fjor, hvor de to hold sluttede øverst på grundspilspodiet i hver sin konference. Aaron Rodgers blev hyldet som ligaens mest værdifulde spiller og Mike Vrabel blev kåret som årets træner.

I år er virkeligheden anderledes barsk for det hæderkronede mandskab fra Green Bay, der har tabt flere kampe, end de har vundet (4-6) og for længst er blevet distanceret af Minnesota Vikings i kampen om NFC-North. Aaron Rodgers har ikke levet op til sit ansvar og har i lange perioder manglet engagement og virket mere interesseret i at beskylde ledelse og trænerstab for holdets manglende succes. Højt af flyve, dybt at falde.

Omvendt synes der at ånde fred og idyl i Nashville, hvor Titans (6-3) stadigvæk holder sig til i kampen om de øverste slutspilspladser. Ligesom at Packers har sagt farvel til Davante Adams, har Titans også mistet A.J. Brown, der blev skippet afsted til Philadelphia Eagles inden sæsonen. Skiftet har også sat sine spor i Titans’ angreb, der bare har scoret syvende færrest point (18,4) og produceret færrest yards (281,7) pr. kamp i NFL. Som følge er Titans det eneste hold, som aktuelt fører sin division, der har en negativ pointdifference (-2).

I stedet er det Titans’ forsvar, der har ført an og været en force, som modstanderne har slået sig på. Og det er ment i bogstavelig forstand. I kan bare spørge Russell Wilson og Denver Broncos, som Titans besejrede med 17-10 i seneste spillerunde, hvor forsvaret leverede seks sacks, 18 QB-hits og forcerede tre fumbles fra Wilson alene. Og det var endda uden holdets bedste forsvarsspiller Jeffery Simmons!  

Aaron Rodgers får altså sin sag for i nat, hvis han skal holde liv i Packers’ slutspilsbestræbelser. Ostehovederne fra Wisconsin fik en tiltrængt og efterhånden sjælden succesoplevelse, da de besejrede Dallas Cowboys med 31-28 efter forlænget spilletid i tiende spillerunde. Forinden havde Packers tabt fem kampe i træk og spørgsmålet er nu, om de kan genstarte sæsonen på ny, eller om de falder tilbage i kaninhullet?

Seneste nyt på skadesfronten

Vi er nået til et tidspunkt i sæsonen, hvor spillerne begynder at blive slidte og skaderne hober sig op. Det er desværre også tilfældet for nattens kombattanter.

Hos værterne fra Green Bay er det først og fremmest opsigtsvækkende, at David Bakhtiari og Elgton Jenkins, der tilsammen udgør den venstre side af Packers’ offensive linje, er meldt tvivlsomme med knæproblemer. Aaron Rodgers spiller allerede med en skadet tommelfinger, så det kan potentielt blive grufuldt for Packers, hvis angrebet mangler bare en af sine to dørmænd til venstre. Packers’ angreb må også se bort fra rookie receiver Romeo Doubs, der har vist glimt af storhed i år ved at gribe 31 bolde for 314 yards og tre touchdowns.

Packers’ forsvar er ligeledes tynget af skader, hvor de især kommer til at savne linebacker De’Vondre Campbell over for Derrick Henry. Campbell fik sit store gennembrud i NFL i fjor, hvor han stod for 146 tacklinger og to sacks, mens han også leverede to interceptions og forcerede to fumbles. Selvom han ikke har formået at bygge videre på sine flotte præstationer i år, er han en vigtig brik på et forsvar, der i forvejen mangler startere som Rashan Gary og Eric Stokes.

Mike Vrabel har også sit at kæmpe med i Tennessee, da han har 14 (!) spillere ude med langvarige skader. Senest har cornerback Caleb Farley pådraget sig en alvorlig rygskade, som han skal opereres for, hvortil han misser resten af sæsonen.

Derudover må Titans undvære Bud Dupree, som døjer med hofteproblemer, og safety Amani Hooker, der er skulderskadet. Endvidere er førnævnte Jeffery Simmons stadigvæk tynget af en ankelskade, som gør ham tvivlsom til nattens opgør.

Ryan Tannehill må også se bort fra sin normale center Ben Jones, der er dømt ude med en hjernerystelse. Det er bemærkelsesværdigt i sig selv, da Ben Jones tidligere kun har misset en enkelt kamp i sin lange karriere på grund af skader.

Hold øje med…

Er Christian Watson svaret på Packers’ angrebskvaler?

Aaron Rodgers har ikke bare fejlet som leder uden for banen i år, han har også været en skygge af sig selv på græstæppet. Efter ti kampe har den forsvarende MVP allerede kastet syv interceptions, hvilket er flere, end han har kastet i en enkeltstående sæson siden 2016. Det har bidraget til, at Packers’ angreb bare har scoret ottende færrest point (18,5) i NFL, hvilket er langt fra præstationen i fjor, hvor Packers scorede 25,6 point pr. kamp.

Det har været tydeligt for enhver, at Rodgers har manglet Davante Adams, som han havde en unik kemi med, og som han oftest kastede efter, når kampene spidsede til. Foruden Adams har Rodgers også manglet en trussel i de dybere kastespil, efter at Packers sagde farvel til Marquez Valdes-Scantling før sæsonen.

I tiende spillerunde blev der imidlertid tændt et lille lys i mørket for Packers’ angreb, da rookie Christian Watson for alvor stemplede ind. Over for Dallas Cowboys’ højt rangerede og respekterede forsvar greb Christian Watson fire bolde for 107 yards og tre touchdowns. Det var den slags kampafgørende produktion, som Packers håbede på, da de hentede Watson med det 34. valg i forårets draft.

Spørgsmålet er nu, om Christian Watson kan bygge videre på sin forrygende optræden i tiende spillerunde, eller om det bliver en enlig svale? I sine første seks kampe som professionel havde Watson bare grebet 10 bolde for 88 yards, så han har stadigvæk til gode at bevise, at han kan levere mere stabilt i NFL.

Løber Derrick Henry hen over Packers’ skrantende forsvar?

Vi kan ikke varme op til en kamp med Tennessee Titans uden at fremhæve Derrick Henry. Med A.J. Browns skifte til Philadelphia og Ryan Tannehills periodevise skadefravær har Henry fået et endnu større ansvar og en tungere arbejdsbyrde for at bære Titans’ angreb.

Efter ti spilleuger står Derrick Henry også noteret for flest løb (202) i NFL, som foreløbigt har kastet 923 yards og ni scoringer af sig. Det er kun Saquon Barkley, som har løbet flere yards (931) og Nick Chubb, som har scoret flere touchdowns (11) end Derrick Henry i år.

Derrick Henrys tiltagende arbejdsbyrde kom især til syne i Titans’ opgør mod Kansas City Chiefs i niende spillerunde, hvor Malik Willis vikarierede for Ryan Tannehill og bare ramte på fem kast for 80 yards. Til sammenligning stod Derrick Henry for 115 yards og to touchdowns, der betød, at Titans lige akkurat kunne følge trop med Patrick Mahomes. Samlet set er Titans 4-1 for sæsonen, når Derrick Henry løber flere end 100 yards, mens de er 2-2, når han ikke krydser den magiske grænse.

I nat står Derrick Henry over for Green Bay Packers’ løbeforsvar, der har været hullet som en si i år. Foreløbigt har Packers tilladt 140,6 løbede yards pr. kamp, hvilket er syvende flest i NFL i år, mens de i gennemsnit tillader en løbet scoring pr. kamp. Det skyldes ikke mindst, at Kenny Clark har været en skygge af sig selv på den defensive linje, hvilket eksemplificeres ved, at Pro Football Focus blot rangerer ham som den 49. bedst præsterende defensive tackle i ligaen i år.

Forudsigelse   

Tennessee Titans er igen og igen blevet undervurderet af eksperter og fans. Vi er nødt til at anerkende det arbejde, som Mike Vrabel leverer i Nashville, da han bliver ved med at finde nye veje til sejr. I fjor var det angrebet, som bar holdet til sejr, men i år er det i høj grad forsvaret, som bærer ansvaret for, at Titans igen ligner et slutspilshold, som ingen har lyst til at møde.

Titans’ defensive succes skyldes ikke mindst, at den defensive linje bliver ved med at dominere i skyttegravene. Som følge har Titans tilladt næst færrest løbede yards (85,1) og leveret tredje flest sacks (3,2) i NFL. Det bliver ikke mindre imponerende af, at Titans mangler Harold Landry III, samt at Bud Dupree kun har medvirket i fem kampe i år. I stedet har Vrabel transformeret knap så profilerede spillere som DeMarcus Walker, Mario Edwards Jr. og flere andre til kampafgørende brikker i sit forsvar. Det er skidt nyt for Green Bay Packers’ angreb, der i højere grad er afhængige af Aaron Jones og A.J. Dillon, og som har en række skadeskvaler på den offensive linje.

Jeg tror, at Titans kan gøre nattens opgør til en tæt og ikke nødvendigvis køn affære. Jeg har svært ved at se Packers stoppe Derrick Henry, så det springende punkt bliver, om Aaron Rodgers får den fornødne beskyttelse, så han kan true Titans i det dybere kastespil, hvor Christian Watson gerne skal gøre en forskel. Jeg tvivler.

Tennessee Titans forværrer krisen i Wisconsin og vinder med 20-17 på Lambeau Field.