Vi er nu halvvejs i sæsonen, og det er tid til at finde ud af, om der er nogle hold, der kan få vendt skuden og levere end stærk anden halvdel af sæsonen og komme varm ind i slutspillet.

Med halvdelen af sæsonens kampe spillet kigger nogle hold mod slutspillet, mens flere andre forsøger at lave en mirakelredning af sæsonen i håb om at ramme en varm stime i anden halvdel af året. Her har vi senest set Indianapolis Colts med en overraskende ansættelse af Jeff Saturday ovenpå en fyring af træner Frank Reich.

Ellers er øjnene rettet mod Bucs, Browns, Broncos, Rams og Cardinals, der er ude i must win-kampe i uge 10. I den anden ende af spektret har Minnesota Vikings dog også mulighed for at bevise en masse mod Buffalo Bills.

1) Kan Bucs bruge sidste uges sidstesekundssejr til at få gang i kedlerne?
Det har været en tung sæson for Tom Brady og Tampa Bay Buccaneers. Især angrebet har trådt vande for længe, og de har ikke fået det ud af det, som talentet berettiger til. I sidste uge var man alvorligt pressede mod Los Angeles Rams, men til slut viste Tom Brady klassen og førte Buccaneers til en sejr i de døende sekunder. Nu håber Buccaneers uden tvivl på, at det var et skud selvtillid, som angrebet kan bruge til at finde sine fødder. Her går der rygter på, at rookie-runningback Rachaad White skal have en større rolle, men i sidste ende handler det for Bucs om at kalde bedre spil og få gang i kemien mellem Brady og receiverne.

2) Er Vikings gode nok til at bide skeer med de bedste?
Minnesota Vikings har på fantastisk vis tilkæmpet sig en 7-1 record, og de er nu på vej mod en sikker divisionssejr i NFC North. Den imponerende record er dog også på en relativt billig baggrund med fire kampe mod backups og seks ud af syv sejre værende snævre indenfor én scoring. Nu møder Vikings endelig en god modstander i denne uge i form af Buffalo Bills, og derfor bliver det interessant at se, om de kan være med, når de møder de allerbedste. Josh Allen kæmper med en albueskade, men forventes at spille. Her vil Vikings virkelig blive testet på, om de kan få pres på ham, og om de kan holde styr på deres tidligere stjerne Stefon Diggs samt Gabriel Davis. Derudover får Kirk Cousins og Kevin O’Connell mulighed for at vise, at de kan orkestrere et effektivt angreb mod et af ligaens bedste forsvar. Vinder Vikings og Bills, vil de få væsentligt mere respekt, end de har fåret hidtil.

3) Kan Brissett og Browns følge med Dolphins’ angreb?
Cleveland Browns er pressede forud for deres kamp mod Miami Dolphins-mandskab drevet af et brandvarmt angreb. Det er kun en sejr, der tæller, hvis de skal holde liv i håbet om slutspillet. Netop pga. Dolphins’ velspillende angreb er øjnene rettet mod Browns’ angreb, der skal forsøge at følge med. Her læner Browns sig normalt op ad løbespillet, men Dolphins scorer så mange point og har været ret gode til at stoppe løbet i år, og det kan lægge større pres på quarterback Jacoby Brissett og kastespillet. Her skal Brissett og Browns’ receivere ud og bevise, at de også kan drive angrebet frem til en masse point, også uden løbespillet. Amari Cooper er normalvis nøglen, men der vil sandsynligvis også være større krav til receivere som Donovan Peoples-Jones og David Bell, der kun i glimt har vist sig pålidelige.

4) Gør Giants deres pligt, og overbevisende?
New York Giants har hevet nogle flotte sejre hjem, og de ligger godt til i NFC med seks sejre ud af otte mulige. De har levet på at vinde tættet kampe indtil videre, men i denne uge møder de Houston Texans, der har ligaens dårligste record. Derfor vil jeg gerne stille større krav til Giants. De skal i denne uge bevise, at de også kan gøre deres pligt og vinde overbevisende over ligaens dårlige hold. Det nytter ikke kun at spille tætte kampe og leve på store spil fra Saqoun Barkley eller turnovers fra forsvaret. I denne uge skal de vise, at der er reel forskel på dem og de dårlige hold i ligaen.

5) Viser Kenny Pickett udvikling og fremgang efter bye?
Det har været en tung start på karrieren for Kenny Pickett. Hele Steelers’ angreb er dysfunktionelt, og den offensive koordinator Matt Canada er inkompetent. Det er svære forhold for Pickett, men ikke desto mindre har de seneste uger ikke været opløftende for Pickett. Fejlene har været mange, og han har haft meget svært ved at operere indenfor systemet og rent faktisk gøre, hvad han får besked på. Han improviserer alt for meget, og det gør det også svært at designe et angreb. Nu har Steelers haft en bye week, og de har helt sikkert brugt meget tid på at finde ud af, hvordan de får mere ud af angrebet, og det skal skinne igennem mod Saints. Angrebet skal have tegnet nogle nye ting op, og Kenny Pickett skal meget gerne vise fremgang, hvis man skal tro på udvikling her i 2022.

6) Bygger Russell Wilson videre på seneste præstation?
Efter en kort pause var Russell Wilson tilbage for Broncos for to uger siden, da de i London mødte Jacksonville Jaguars. Her startede det forfærdeligt for Wilson, der kastede en tidlig interception. Han fik dog bedre gang i sagerne i anden halvleg, og han spillede velsagtens sin bedste kamp i Broncos-trøjen. Det siger ikke meget, men det var trods alt lidt opløftende. Nu har Broncos så haft en bye week, og spørgsmålet er så, om Russell Wilson og Broncos kan bygge ovenpå Jaguars-sejren og finde bedre angrebsspil i anden halvdel af sæsonen. Kan de få Courtland Sutton mere involveret igen, og er Greg Dulcich en mand, der kan vise sig som værende det våben, som Wilson savnede i starten af året? Vi får at se, hvordan det går mod et stærkt Titans-forsvar, der gav Patrick Mahomes en masse problemer i sidste uge.

7) Hvad kommer Jeff Saturday med hos Colts?
Det var ikke så overraskende, at Frank Reich kunne blive fyret. Det var til gengæld en kæmpe overraskelse, at Colts ansatte Jeff Saturday som midlertidig erstatning. Saturday har ingen erfaring som træner i NFL, og det ligner mest af alt en vennetjeneste fra ejer Jim Irsay til sin gamle superstjerne på den offensive linje. Nu venter vi dog i spænding på at se, hvilket udtryk Colts kommer på banen med under Saturday. Umiddelbart sværger Saturday til at løbe bolden meget, og kan han med sin fortid på den offensive linje måske få mere gang i en skuffende Colts’ OL? Men mere generelt bliver det nok bare interessant at se, om Colts kommer ud med motivation og gejst eller forvirring og tøven.

8) Skal Rams eller Cardinals pakke sammen for i år?
NFC West er vendt helt på hovedet i forhold til 2021, og de to hold med den bedste record i 2021 i divisionen har fået en svær start på sæsonen. Begge hold har kun tre sejre, og de er begge på kanten af at blive sendt så langt bagud, at det vil være urealistisk at tro på slutspillet. Det ligner derfor en vind eller forsvind kamp for begge hold, det bliver muligvis på mærkelige præmisser. Både Matthew Stafford hos Rams og Kyler Murray hos Cardinals er tvivlsomme til kampen, og det giver et billede, der er svært at gennemskue. Selv hvis de spiller, er det dog ingen garanti for hverken det ene eller det andet, og begge hold har famlet lidt i blinde hele året. I sidste ende handler det dog bare om at vinde, og det vil give lidt afklaring af, hvem der er dårligst i NFC West.

9) Folder 49ers-angrebet sig ud med alle mand klar?
Det så spændende ud med Christian McCaffrey i seneste kamp, og han giver uden tvivl en spændende ny dimension. Nu har 49ers fået endnu flere spillere tilbage fra skader, og det begynder langsomt at være et hold, der har alle deres våben klar igen. Derfor glæder jeg mig til at se, om angrebet vil folde sig ud og ramme den helt store klinge. McCaffrey har fået tid til at integrere sig. Den offensive linje bliver mere og mere sammenspillet. George Kittle er tilbagei fuld vigør. Brandon Aiyuk og Deebo Samuel er klar. Elijah Mitchell tilbage fra skade. Øjnene er nu på Jimmy Garoppolo, der skal være manden, der fordeler boldene, og jeg glæder mig til at se, hvor godt 49ers’ angreb kan blive. Forsvaret ved vi nemlig kan være blandt ligaens bedste, og kan angrebet også finde et ekstra gear er potentialet til meget hos 49ers.

10) Hvordan reagerer Raiders ovenpå nok en skuffelse?
Det har været en mareridtsstart på Josh McDaniels tid hos Raiders. I år har Raiders allerede smidt tre kampe, hvor de har ført med mindst 21 point, og dette er en tangering af NFL-rekorden for en sæson. At tangere det på så få uger er virkelig skræmmende ringe. Når man så kombinerer det med flere andre tamme præstationer som blandet afklapsningen mod ellers tamme New Orleans Saints, så begynder det for alvor at se skidt ud. Der er en træls vibe omkring Josh McDaniels og hans start hos Raiders, og derfor er jeg meget interesseret i at se, hvordan udtrykket er hos holdet, nu hvor sæsonen så småt er ved at være klar til at skylle ud i toilettet. Bliver det et opgivende mandskab, hvor man kan begynde at stille spørgsmålstegn til McDaniels som træner? Eller viser Raiders noget gejst og gnist som tegn på, at de stadig tror på sagerne? Det glæder jeg mig til at se mod et Colts-hold, hvor udtrykket også er et stort spørgsmålstegn.