Hver uge udvælger vi fire interessante matchups, som du skal holde et specielt øje med. Det kan være stjerne-receiveren over for ‘lock down’-cornerbacken eller rookie-quarterbacken, der skal bevise sig på den store scene mod et af ligaens bedste forsvar.

Tredje spillerunde bød både på overraskelser og nogle helt enestående præstationer af spillere som Mike Evans, Donte Jackson og Calais Campbell for ikke at glemme Shaquil Barrett, der efter fire sacks (!!!) i uge 3 har hele otte sacks efter tre spillede kampe! Vi håber på masser af underholdning igen i fjerde spillerunde, og du får som vanligt fire fede matchups, som du skal holde ekstra øje med.

1. Bills’ forsvar vs. Patriots’ angreb
Fun fact (måske ikke for Bills-fans): Tom Brady er den quarterback med flest sejre på Buffalos hjemmebane, New Era Field, siden 2001. Patriots-stjernen har vundet 15 gange i de fjendtlige omgivelser i det ”rigtige” New York. Søndagens rivalopgør er den bedste chance for at få has på Brady, Belichick og resten af Patriots-holdet i lang tid. Det skyldes bestemt ikke, at New England er skidt kørende. De ser skarpe ud både offensivt og defensivt. Nej, det skyldes, at Bills er i den bedste udgave i mange, mange år. Forsvaret er stærkt, mens offensiven endelig er på et fornuftigt niveau og ikke kun skal undgå at tabe kampen. Bills og Patriots, der begge er 3-0, er de to eneste NFL-hold i divisionen i denne sæson. For Dolphins og Jets er begge lutter sejre og kommer ikke til at være noget værd i år. Bills kan med en sejr for alvor spille sig ind som udfordrer til New England, men det er selvfølgelig lettere sagt end gjort.

Skal det lykkes, kræver det en mesterfuld præstation af forsvaret, og det er forudsætningerne til stede for. Sean McDermott har nemlig fået samlet et super godt forsvar med unge profiler som DT Ed Oliver (rookie), LB Tremaine Edmunds (år 2) og CB Tre’Davious White (år 3) krydret med solide spillere som edge rusher Jerry Hughes, LB Matt Milano samt safety-duoen Jordan Poyer og Mycah Hyde. Specielt Ed Oliver kommer til at få en nøglerolle. Bills skal have lagt pres på Brady, og den bedste måde er op igennem midten, hvor presset er sværere at undvige for den erfarne quarterback. Derudover skal Milano og Edmunds slippe godt fra deres dueller i kastespillet med James White og Rex Burkhead, mens White skal på en manddomsprøve mod Josh Gordon. Og så er spørgsmålet, hvem der skal stoppe Edelman, hvis han er klar? Det bliver spændende på et New Era Field, der kommer til at syde og boble af football-stemning.

2. Vikings’ løbeangreb vs. Bears’ løbeforsvar
Sæsonen er stadig ung, men det er et nøgleopgør i NFC North, når Bears og Vikings brager sammen i Chicago søndag aften. Green Bay Packers har nemlig taget spidsen i divisionen med tre sejre i tre kampe, og derfor bliver det rigtig svært for taberen af weekendens kamp at kæmpe sig tilbage i kampen om divisionstitlen. Begge hold har vist svingende spil, men har generelt grund til optimisme. Specielt på den defensive side af bolden. Hos NFLmings lilla helte har der dog også været et punkt på angrebet, der må få selv den mest kritiske Vikings-fan til at trække på smilebåndet. Løbeangrebet anført af eksplosive Dalvin Cook har været ustoppeligt. Cook har allerede løbet for 375 yards med fantastiske 6,6 yards per løb (!) og fører ligaen suverænt i løbeyards, og Minnesota har pt. NFL’s andenbedste løbeangreb med 193,7 yards per kamp.

Bears kommer helt sikkert til at fokusere på at få stoppet eller begrænset Cook og co., og det har fornuftige chancer for at blive det første mandskab til at køre. Øjeblikkeligt har bjørnene nemlig ligaens femtebedste løbeforsvar og har blot tilladt 68,7 løbeyards per kamp. Et løbeforsvar, der faktisk var NFL’s bedste i 2018. Og det findes der en god forklaring på, hvor Chicagos defensive front er fyldt med kvalitetsspillere. Edge rusher Khalil Mack overskygger dem alle, men så er der også stærke Leonard Floyd på den anden side af linjen, Akiem Hicks og Eddie Goldman som stopklodser i midten samt de to dygtige linebackere Danny Trevathan og Roquan Smith, der flyver rundt over hele banen. Vikings’ løbeangreb vs. Bears’ løbeforsvar bliver meget afgørende for kampens udfald, og det bliver spændende at se, om Cook også er formidabel, når forsvaret er af højeste klasse.

3. Von Miller & Bradley Chubb vs. Sacksonville
Det er mig ufatteligt, at jeg kan skrive dette efter tre spillerunder. Broncos’ giftige pass rush-duo, Von Miller og Bradley Chubb, har nul sacks til sammen. Og det var NUL sacks. Denvers start på 0-3 kan ikke alene forklares ved det manglende pass rush, men det har bestemt ikke gjort det lettere. 0-3-hold går kun yderst sjældent i slutspillet, men Denver har trods alt vist okay takter på begge sider af bolden, så der er ingen grund til at kaste håndklædet i ringen. Men hvis sæsonen skal vendes, så kræver det, at Miller og Chubb finder det høje niveau og deres evne til at vende kampe på hovedet med sacks. Og det starter søndag, hvor gæsterne fra Jacksonville i høj grad ved, hvordan man nedlægger quarterbacken.

Efter en sløv start på sæsonen kom den store genfødsel for Sacksonville i tredje spillerunde, hvor AFC South-mandskabet lavede hele ni sacks mod Titans. Erfarne Calais Campbell stod for tre, mens rookie-førsterundevalg Josh Allen fik Mariota i græsset to gange. Hvis den tendens fortsætter for de to hold, når de mødes søndag, så bliver det en lang aften for Joe Flacco, mens Gardner Minshew kan fordele boldene, præcis som han vil. Jeg forventer og tror, at Vic Fangio endelig får gang i Von Miller og co., og at vi får en sack-fest i den tynde Denver-luft. Jeg ved, at redaktionschef Magnus Jølnæs be’r til de højere magter om det samme. Altså så længe det ikke kun går udover Flacco…

4. Alvin Kamara vs. Ezekiel Elliott
Søndag eftermiddag skal du huske at tage dig en lur, og klokken 02 sætter du en rigtig sort kande kaffe over, for du må bare ikke glippe af Sunday Night Football. Den sene søndagskamp byder nemlig på ligaens i mine øjne to bedste runningbacks: Saints’ Alvin Kamara og Cowboys’ Ezekiel Elliott. De to er hver især den vigtigste playmaker på hver deres angreb. De kan løbe, de kan gribe, de kan buldre over modstanderen, eller de kan danse forbi med elegante ’moves’, der kan gøre selv Michael Jackson misundelig. Og kigger vi alene på tallene, så taler de deres tydelige sprog om de to runningbacks betydning og klasse. Ezekiel Elliott snitter 5,3 yards per løb for 289 yards, mens Kamara har været uhyggelig i alle facetter af spillet med 211 løbeyards og 179 gribeyards, hvilket i alt udmunder i 390 yards fra scrimmage.

Det skal ikke lyde som om, at Saints og Cowboys ikke har andet byde på offensivt. Saints er godt nok uden Drew Brees, men Teddy Bridgewater en fin reserve, der kan udfylde rollen som ’game-manager.’ Michael Thomas er en af de bedste receivere i NFL, den offensive linje er rigtig stærk, og så er Sean Payton en af de bedste offensive tænkere i NFL. Det sidste har Cowboys også fundet i den tidligere NFL-quarterback Kellen Moore, der nærmest har revolutioneret Dallas’ offensiv, så Dak Prescott pludselig ligner en MVP-kandidat vurderet på de første tre kampe. Moore har skabt en mere dynamisk offensiv, der er langt mere end Zeke. Der en masse ’motions’ og mange formationer med tre receivere, hvilket tvinger modstanderen til at have flere defensive backs på banen, og dermed får Elliott bedre betingelser, når han får kuglen, fordi han ikke skal løbe igennem en mur. Men når alt kommer til alt, så er det bare at sætte sig til rette og nyde Elliott og Kamara og den måde, som de bliver sat i scene på. Det er lækkerier. NFL når det er bedst!