Hvorfor er det, at jeg som Bengals fan skal igennem to kampe mod Steelers HVERT ÅR? hvorfor kan jeg ikke få Dolphins to gange. Eller Jets. Det er der en god og logisk forklaring på. Lad os dykke ned i programplanlægningen.

Der spilles hver sæson 256 grundspilskampe fordelt over 17 uger i NFL. Eller… Det gjorde de i hvert fald indtil i år, hvor der er tilføjet en 17. kamp i grundspillets 18. spilleuge. Derefter spilles der 13 slutsspilskampe, inden det hele kulminerer i den store finale – Super Bowl. Det kræver en del planlægning fra ligaens side, når disse kampe skal planlægges, for der er mange ting, der skal gå op i en højere enhed.

Holdene ved allerede fra afslutningen af den foregående sæson, hvilke hold de skal møde i den kommende sæson. De 17 grundspilskampe er fordelt således:

  • 6 kampe internt i divisionen
  • 8 kampe mod hold fra to på forhånd bestemte divisioner
  • 2 kampe mod de to hold fra den division, som man ikke er parret med, men som sluttede på samme placering i deres respektive divisioner.
  • 1 kamp mod et hold fra den anden konference, som sluttede på samme placering i deres respektive division.

Forvirret? Frygt ej – Det hele bliver forklaret!

Her er dine modstandere til den kommende sæson

NFL arbejder ud fra et rotationsprincip, hvor det enkelte hold møder alle de øvrige 31 hold over en periode på 4 år. Dette gøres ved, at hver division på skift er parret med to andre divisioner (én division fra henholdsvis AFC og NFC) om året.
Lad os tage udgangspunkt i et eksempel med AFC East og New England Patriots.
New England Patriots ligger i division med Miami Dolphins, Buffalo Bills og New York Jets i AFC East. Derfor møder Patriots disse tre hold 6 gange i alt – en kamp hjemme og en kamp ude.

AFC East er i år parret med AFC South (Texans, Colts, Jaguars og Titans) og NFC South (Bucs, Saints, Falcons og Panthers), hvilket betød, at alle hold i AFC East, skulle møde alle 8 hold fra disse to divisioner.

Da der kun spilles én kamp mod hvert hold, er det tilfældigt, om man møder et hold ude eller hjemme.
To kampe findes via Patriots placering i divisionen året forinden. Da Patriots blev 3er i AFC East 2020-sæsonen, skulle de i 2021-sæsonen møde de hold, der endte som nr 3 i de to AFC-divisioner, som de ikke allerede var parret med.

Da de var parret med AFC South, skulle de allerede møde Houston Texans. De sidste 2 kampe for Patriots var derfor henholdsvis Cleveland Browns og Los Angeles Chargers fra henholdsvis AFC North AFC West.

Den sidste kamp (som er den nye 17 kamp i grundspillet), skal findes ud fra samme princip – Det er en kamp mod et hold, der endte på samme placering sidste år, men som kommer fra en division i den anden konference (NFC). Dette er også på forhånd bestemt, så Patriots vidste allerede sidste år, at de skulle møde et hold fra NFC East, hvor Dallas Cowboys endte som 3er.

De sidste 3 kampe er de eneste, som varierer for de hold, der ligger i samme division. New York Jets er således også underlagt de samme divisionskampe som Patriots, og var også parret med AFC South og NFC South. Men da Jets endte sidst i AFC East i 2020, skal de derfor i 2021 møde sidstepladsen fra AFC North (Cincinnati Bengals) og AFC West (Denver Broncos).

Divisionsparringen er fastsat på en 4-årig basis, som du kan finde her. Man ved derfor allerede nu, hvem man skal møde de næste 4 år frem i tiden, med undtagelse af de tre placeringsbestemte kampe, som er afhængige af egen og andres divisionsplaceringer.

Når ens modstandere er fastlagt, begynder det rigtige arbejde for NFL, som skal til at planlægge kampene.

Programlægning

Der er flere ting at tage højde for, når der skal planlægges kampe for holdene. Først og fremmest skal der indsættes bye-weeks, hvor holdene holder ugen fri. Her er det vigtigt, at et hold i løbet af en sæson ikke møder flere hold, som kommer fra bye-weeks, da dette ville give modstanderholdene en konkurrencefordel.

Derudover er der også kampe om mandagen og torsdagen. Spiller man en af disse kampe får man mindre tid til forberedelse til den kommende kamp. Spiller et hold eksempelvis om mandagen, har man kun haft 6 dage til at forberede sig og spiller et hold om torsdagen, har det kun haft 4 dage til at forberede sig – Det bliver så opvejet af de 10 dage, man har til det næste opgør.

Torsdagskampene giver ekstra korte uger, og disse korte uger er begrænset til én pr hold. Der er flere tilfælde, hvor hold spiller flere torsdagskampe på en enkelt sæson. Disse ligger dog i starten af ugen (derfor har de den normale tid til forberedelse) eller i forlængelse af hinanden (hvilket kun giver én kort uge). I år spiller Ravens og Cowboys to torsdagskampe i streg, mens Texans vs Chiefs er årets første torsdagskamp. Her spiller begge holdene endnu en torsdagskamp senere på sæsonen.

Alt dette kræver ca 136 store computere, som udregner hvordan det mest optimale skema skal se ud. Udover de ovennævnte parametre er der også et utal af andre ting, som spiller ind, når NFL skal planlægge skemaet. Der skal for eksempel tages højde for om et hold spiller på græs (græstæppet skulle eksempelvis ikke lide overlast), om der er logistiske problemer i de respektive byer (Tænk sig, hvis New York Mets, Yankees, Knicks, Rangers, Brooklyn Nets, og New York Giants alle spiller på hjemmebane den samme weekend?) og mange andre ting.

Siden 2014 har man benyttet sig af ”Flex scheduling”, hvilket betyder, at NFL har ret til at rykke rundt på søndagsprogrammet. Dette gøres med henblik på at få de mest spændende kampe i den bedste sendetid. I spilleugerne 5-17 kan NFL gøre dette med 12 dages varsel, mens de i sidste spillerunde af grundspillet har mulighed for med 6 dages varsel at rykke i programmet. Den sidste spilleuge er speciel, da der her kan være specielle kampe, som har ekstraordinær indflydelse på slutspillet.

Slutspillet

Når grundspillet er færdigt, begynder slutspillet, som har sit eget program. Her er de forskellige hold opdelt i konferencer og møder hinanden på baggrund af, hvor godt de har klaret det i grundspillet.

Det bedste hold i hver konference bliver seedet som #1 og får lov at sidde over i første spillerunde – Wildcard runden.
I denne spillerunde møder konferencens 2. højest seedede hold det 7. bedste hold, det 3. seedede hold møder det 6. seedede og det 4. seedede møder det 5. seedede.

Over de næste 2 kampe (Divisionsrunden og Konferencerunden) møder det højest rangerede hold det lavest rangerede hold, indtil begge konferencer har fundet en finalist, der kan deltage i årets Super Bowl.

Simpelt.