Vi skal have fundet de fire finalister til konference-finalerne, og det bliver fire interessante opgør, der venter. Alle otte hold skal ud og bevise noget, hvis de skal vinde. Her har vi otte svar, vi leder efter i divisionsrunden.

Kan Bengals vinde igen? Og hvor gode er Titans og Packers egentlig? Det er blot nogle af de svar vi leder efter, når der lørdag tages hul på anden runde af slutspillet.

Otte hold skal i aktion for at forsøge at indløse billetten til konference-finalerne, og derfor har vi stillet otte spørgsmål, som vi håber at blive klogere på.

1) Hvor gode er Titans egentlig?
Af mange datafolk, der ynder at sammenligne holdenes præstationer på tværs af år, er Tennessee Titans blevet udråbt som et af de dårligste førsteseeds i historien. Statistisk set er hverken deres forsvar eller angreb særlig dominerende, men de fandt altså en måde at vinde nok kampe på. Med til historien er dog også, at Titans har været ramt af utroligt mange skader i løbet af året, og de i perioder, især på angrebet, har været hårdt ramt. Da Titans var bedst i år, og stadig havde de fleste profiler i spil, slog de Rams, Bills, Chiefs, Colts og Saints fem uger i træk. Så der er jo unægteligt noget kvalitet på holdet, og nu er spillere som A.J. Brown, Derrick Henry, Julio Jones, Bud Dupree, Kristian Fulton med flere tilbage fra skader. Så måske kan vi ikke bruge vores statistikker over hele sæsonen til ret meget, fordi Titans i perioder har været et helt andet hold? Måske skal vi i stedet kigge på, da Titans peakede og anse det som deres reelle niveau. Det får vi første indikation på i lørdagens kamp mod Cincinnati Bengals. Hvor gode er Titans egentlig?

2) Spiller Bengals frit eller tilfreds efter sidste uges forløsende sejr?
Efter 31 år vandt Cincinnati Bengals endelig en slutspilskamp i sidste weekend. Sikke en forløsning det måtte have været for organisationen, spillerne og fans. Spørgsmålet er nu, hvordan de kommer ud til kampen mod Titans. Er Bengals tilfredse med at have brudt forbandelsen? Eller er de sultne efter mere? De er trods alt kun to sejre fra at stå i Super Bowl, og de har tidligere i år vist, at de kan følge med de bedste hold i ligaen. Joe Burrow slår mig som en type, der ikke er tilfreds med kun at vinde én slutspilskamp, men omvendt er man i tvivl om, hvorvidt Zac Taylor kan trække holdet op og gøre dem klar til en endnu større udfordring. For mig er kampen en rigtig god test af Taylors evne til at holde holdet knivskarpt over flere kampe.

3) Kan Shanahan løbe endnu et Packers-forsvar over?
Kyle Shanahan har en historik med at løbe Packers midt over. Hvem kan ikke huske NFC-finalen for nogle år siden, da 49ers gik i Super Bowl. Jimmy Garoppolo kastede kun bolden otte gange, mens Raheem Mostert løb 29 gange for 220 yards og fire touchdowns. Tidligere i den sæson havde 49ers og slået Packers stort. Nu har Packers fået en ny defensiv koordinator i form af Joe Barry, der qua sin fortid hos Rams har stiftet bekendtskab med 49ers flere gange. Spørgsmålet er nu, om han har en bedre plan mod Shanahans forrygende løbeangreb, end Mike Pettine havde. Shanahan har i anden halvdel af sæsonen virkelig fundet sit angreb, og Deebo Samuel giver ham et element, som ingen andre hold i ligaen kan replikere. Jeg glæder mig meget til at se, om han igen i denne uge bare kan fortsætte, eller om Packers har nogle modsvar.

4) Hvor kan man ramme det her Packers-hold?
Det er imponerende, som Packers gennem næsten hele sæsonen har cruiset igennem deres kampprogram, selvom de har manglet profiler som David Bakhtiari, Jaire Alexander og Za’Darius Smith. Holdet har været bundsolidt på begge sider af bolden, og Aaron Rodgers har igennem sammensat en sæson, der forventes at give ham MVP-titlen. Nu ser det ud til, at de tre førnævnte er tilbage i startopstillingen, og det rejser spørgsmålet, hvor Packers’ svagheder egentlig er? De har en fantastisk QB, ligaens bedste receiver i Davante Adams, deres offensive linje er god og nu måske endnu bedre med Bakhtiari, den defensive linje har spillet godt og får nu Smith tilbage, De’Vondre Campbell har været en all-pro, Jaire Alexander er tilbage og er en top-cornerback og til sidst er deres safety-duo en af ligaens bedste. På papiret er løbeforsvaret og special teams steder, hvor man kan ramme Packers, men er det nok til, at man rigtigt kan true dem? Eller kan 49ers finde andre huller i osten, som de kan udnytte? Jeg glæder mig meget til at se, om Packers er suveræne eller menneskelige mod de bedste hold i NFC.

5) Ser vi Stafford toppe nu?
I sidste uge spurgte jeg, om Stafford kunne toppræstere, når det virkelig gjaldt. Han har ikke tidligere haft slutspilssucces, og 2021-sæsonen har været svingende i perioder. Mod Arizona Cardinals spillede stafford dog en glimrende kamp, hvor han dog kun kastede 17 gange, fordi Rams sad så tungt på kampen. I denne uge skal der mere til mod Tampa Bay Buccaneers, og det bliver interessant at se, om han kan fortsætte sidste års gode spil og virkelig toppe her i slutspillet. Hans samarbejde med Odell Beckham Jr. virker til at være i stærk forbedring, og med to så gode receivere begynder han at have alle de våben, han kan drømme om. Hvis han kontinuerligt og uden hjerneblødninger kan ramme topniveauet her i slutspillet, så er Rams virkelig farlige.

6) Har Buccaneers fundet forsvaret ligesom sidste år?
I sidste uge stillede jeg op til Eagles-kampen spørgsmålstegn ved, hvor godt Bucs’ forsvar var i år. Der var store usikkerhedsmomenter inden kampen, og forsvaret har gennem 2021 været meget op og ned. Det gik dog rigtig godt for Bucs’ forsvar, og de lukkede fuldstændig ned for Eagles’ angreb. Spørgsmålet er nu, om det var Eagles’ angreb, der ikke var godt nok, eller om Buccaneers er ved at finde forsvaret i slutspillet, ligesom de gjorde sidste år, da de vandt Super Bowl. Det får vi testet i denne uge, når det står overfor Sean McVay og Rams’ dygtige angreb. Kan pass rushet dominere mod en Rams-offensiv linje uden Andrew Whitworth, og kan holdets secondary holde styr på Kupp og Beckham? Hvis Buccaneers for andet år i træk finder storformen i slutspillet, bliver det for alvor uhyggeligt.

7) Er Bills’ forsvar så godt, at det kan stoppe Mahomes?
Både Buffalo Bills og Kansas City Chiefs virker til at kunne score point i spandevis, så snart man giver Allen eller Mahomes en lillefinger. Derfor centrerer de store spørgsmål i denne kamp sig om forsvarene. Hvilke af de to forsvar kan reelt begrænse det andet angreb? Set over sæsonen har Bills haft ligaens bedste forsvar på mange parametre, og forsvaret har især været dygtige til at begrænse store spil imod dem. Den egenskab er afgørende mod Patrick Mahomes og hans hurtige receivere, men spørgsmålet er, om Bills både kan tage det dybe væk og håndtere Travis Kelce og Chiefs’ runningbacks på kortere kast. En mand som Jerick McKinnon har fået en større og større rolle for Chiefs, og hans evner i kastespillet kunne sagtens blive en nøglefaktor for at åbne op for det gode Bills-forsvar.

8) Hvordan håndterer Spagnuolo sit forsvarsdilemma?
Det er dog ikke kun Bills’ forsvar, der står overfor en stor test. Kansas City Chiefs’ forsvar skal gøre det, de ikke kunne, da de to hold mødtes tidligere i sæsonen. Her kunne man overhovedet ikke stoppe Bills’ angreb, men det skal siges, at Chiefs’ forsvar har gennemgået en fantastisk udvikling i løbet af sæsonen. Chiefs’ forsvar står dog overfor et alvorligt dilemma. Normalvis er den defensive koordinator Steve Spagnuolo glad for at blitze og spille meget man coverage på ydersiden. Josh Allen er dog forrygende mod blitzen i år, og Bills’ receivere er utroligt svære at håndtere i man coverage. Det har vi set gang på gang især mod hold som Dolphins og seneste Patriots. Derudover vil man coverage åbne endnu mere op for Josh Allens evner som runner, hvilket bestemt ikke skal overses som en potentielt afgørende faktor. Dilemmaet er altså, om man skal spille til sine egne styrke og vaner, eller prøve at ændre sin tilgang, så den måske bedre matcher op mod Bills’ svagheder?