Chiefs mod Bills. Hvem tager føringen i AFC? Det er ugens helt store kamp, men hold som Bengals, Jaguars, Broncos og Packers er også under uventet pres her tidligt i året. Her er 10 spørgsmål, vi håber at få svar på i sjette spillerunde.

Kansas City Chiefs mod Buffalo Bills. Patrick Mahomes mod Josh Allen. Et episk opgør, der kan få afgørende betydning for AFC-slutspillet og således også Super Bowl. Hvem kan tage teten i AFC-konferencen? Det spørgsmål får vi svar på i denne weekend.

Det er dog på ingen måde det eneste interessante hold. Mange hold er på vippen, hvor det kan tippe mod en god eller dårlig sæson, og hold som Jacksonville Jaguars, Denver Broncos, Green Bay Packers, Cincinnati Bengals og New England Patriots spiller alle afgørende kampe for deres sæson i denne uge. Her er 10 spørgsmål, vi håber at få svar på sjette spillerunde.

1) Er Belichick ved at få skik på forsvaret?
Det har været en tung sæsonstart for New England Patriots, men i sidste uge hev holdet en overbevisende sejr hjem mod Detroit Lions. Inden kampen havde Lions scoret flest point af alle hold i ligaen, men da kampen mod Patriots var slut, stod der stadig 0 point på scoretavlen ud for Lions. Spørgsmålet er så, om det var en skidt dag for Lions, eller om Bill Belichick nok en gang er ved at have fået skik på forsvaret. Bagkæden ser rigtig velspillende ud med profiler yngre profiler som safety Kyle Dugger og rookie-cornerback Jack Jones, samt de etablerede veteraner som Devin McCourty og Jonathan Jones. Så er spørgsmålene mere oppe foran, hvor talentmassen er mere usikker. I denne uge vil netop fronten blive testet mod et Browns-angreb, der er ligaens bedste til at løbe bolden. Begge hold er pressede til sejr, hvis man rigtig skal tro på slutspillet.

2) Hvor usikre er Packers?
Alle har kunne se, at Packers ikke har været så gode som de sidste par år. Angrebet har flere yngre spillere, som skal spilles ind, og forsvaret har vaklet. Det var dog alligevel chokerende at se Packers fuldstændig kollapse i London mod Giants. Man havde en komfortabel føring ved pausen, men i anden halvleg gik angrebet i stå, mens forsvaret langsomt faldt fra hinanden. Jeg tror på, at angrebet nok skal finde ud af sagerne i løbet af året med Rodgers og LaFleur i spidsen, men forsvaret? Den defensiv er jeg meget usikker på. Talentmæssigt bør forsvaret være et top 5-forsvar, men det har det på ingen måde været. Joe Barry skal virkelig til at spænde hjelmen, hvis Packers skal være et tophold i NFC. I denne uge skal Packers testes mod et Jets-angreb, der bliver bedre uge for uge med Zach Wilson tilbage fra skade. Hvis man skal tage Packers seriøst som tophold i NFC lige nu, så skal de vinde den her kamp, og forsvaret skal se bedre ud. Ellers kan vi vist godt skubbe dem solidt ned i NFC-hierakiet.

3) Finder Jaguars tilbage på sporet?
Det var nogle flotte sejre til Jaguars over Colts og Chargers tidligere i år. Både forsvaret og angrebet så stærkt ud, og de lignede en kort overgang store favoritter i en vaklende AFC South-division. Siden har man tabt til Eagles i en turnover-fest, mens man i sidste uge var håbløst ineffektive mod Houston Texans. Nu er der pludselig pres på holdet her tre uger efter euforien efter Chargers-sejren. Angrebet har været uskarpt i redzone, og spilkaldende fra Doug Pederson har været tvivlsomme. Mens har forsvaret haft problemer med at stoppe løbet, og pass rushet er kølet af. Der skal skrues på nogle håndtag fra Pederson, og det skal ske i denne uge mod et Colts-hold, der har fundet nogle sejre, selvom præstationerne har været dårlige. Gode hold finder måder at justere på i løbet af året. Kan Jaguars det?

4) Hvad kan Skylar Thompson?
Sæsonen startede flot for Dolphins, men skader har i høj grad afsporet hype-toget. Tua Tagovailoa sidder stadig ud med den grimme hjernerystelse, han fik for to uger siden, og Teddy Bridgewater får heller ikke starten ligeledes pga. en hjernerystelse. Derfor skal holdet nu benytte rookie Skylar Thompson, og det glæder jeg mig lidt til. Thompson spillede også mange snaps i sidste uge i nederlaget til Jets, og jeg synes, han gjorde det hæderligt. I pre season gjorde han det ret godt, og derfor er jeg nysgerrig på, hvordan han præsterer med en hel uges forberedelse som starter. Mike McDaniel har kunne skræddersy angrebet til ham, og det vil uden tvivl hjælpe Thompson yderligere. Er det nok for Dolphins mod et 4-1 Vikings-hold?

5) Sender Saints Bengals langt ned i dyndet?
Det har langt fra været en god start for AFC-vinderne, Cincinnati Bengals. Tre nederlag i fem kampe har sat pres på Zac Taylors tropper, men presset er også endnu højere pga. måden. Et angreb med Joe Burrow, Joe Mixon, en super receivergruppe og store investeringer på den offensive linje må ikke være så uinspirerende at se på. Taylors spilkald og spildesigns er under heftig kritik, med rette, og vi er tilbage ved de problemer, som Bengals havde i Taylors’ første sæsoner som træner, hvor angrebet også var rigtig skidt. Nu møder man et Saints-hold, der ligesom Bengals er 2-3, og taberen af denne kamp bliver i høj grad sendt ned i dyndet, mens vinderen er fint med i feltet. Hos Saints bliver det den mangeårige Bengals-spiller Andy Dalton, der skal lede angrebet, og det ville være en sjov fortælling, hvis det var Dalton, der skulle sende Bengals helt ud i krisens usikre farvand.

6) Kan Daboll blive ved med at finde sejre til Giants?
Det er ikke lige kønt det hele, men New York Giants er med i alle kampe, og de finder måder at levere gode præstationer både defensivt og offensivt. Defensivt er det altid underholdende med ‘Wink’ Martindales kompromiløst blitzende forsvar, og man må bare sige, at han har fået ekstremt meget ud af ganske lidt. Offensivt har Daboll på imponerende vis identificeret, at der ikke er meget andet end Saqoun Barkley, og ham formår han så at iscenesætter på fantastisk vis, så Barkley kan levere de store spil, der holder Giants-angrebet på sporet. Nu er Ravens på menuen, og det er den hidtil sværeste test for Dabolls tropper, og jeg glæder mig til at se, om Giants kan følge med mod den kaliber hold. Hvis de kan, må man bare lette på hatten af Daboll og Martindale. Indtil videre i år er det årets trænerpræstation, hvad de har gjort de første fem uger.

7) Rejser Steelers sig eller er de bare for dårlige?
Vi har et nyt bundhold i NFL. Vi skal tilbage til 2003 for at finde seneste sæson, hvor Steelers vandt færre end otte kampe i en sæson. I år er Steelers 1-4 med den dårligste point differential i ligaen, og de blev ydmyget af stærke Buffalo Bills i sidste uge. Holdet har en rookie-quarterback, en uduelig offensiv koordinator og et hav af skader på forsvaret. Der er kort sagt ikke meget positivt at skrive hjem om. Alt tyder derfor på, at Steelers er blandt de tre dårligste hold i ligaen. Mike Tomlin har dog altid tidligere i sin karriere, selv i svære tider, formået at banke et konkurrencedygtigt hold på benene, og det er nu, at Steelers skal bevise, at de kan rejse sig. Største problem er bare, at det er Tom Brady og hans tropper, der kommer på besøg, og Steelers er derfor massive underdogs. Omvendt er det også en god mulighed for at bevise sig selv, men kan Steelers det? Eller er holdet bare for dårligt?

8) Hvem skal teten i kampen om AFC’s førsteseed?
Ugens store brag er uden tvivl Kansas City Chiefs mod Buffalo Bills. Af mange er de anset som ligaens bedste hold, og kampen kan få enorm betydning for slutspilsbilledet i AFC. Hvis Bills vinder kampen, siger analyse-sitet Football Outsiders, at Bills snupper førsteseed i over 50% af deres simulationer. Hvis Chiefs vinder, så er de favorit til 1.seed og snupper det i omkring 27% af simulationerne. Der er altså meget på spil for de to mastodonter. Mange vil snakke om Mahomes og Allen, men begge er så dygtige, at det nok ikke er der, forskellen vil blive lavet. I stedet tror jeg, at matchuppet mellem Bills’ pass rush og Chiefs’ offensive linje bliver afgørende. Hos Bills har Von Miller og Gregory Rousseau været meget stærkt spillende i år, og Chiefs’ tackles Orlando Brown og Andrew Wylie har været usikre i perioder. Hvis Bills kontinuerligt kan skabe pres på Mahomes, tror jeg, at det kan begrænse Chiefs’ angreb nok til, at Allen kan sikre sejren. Ting som begge holds rookie-cornerbacks, Bills’ evne til at stoppe Kelce, Chiefs’ receivere og special teams er dog alle spændende ting at følge. Vild kamp med meget på spil.

9) Er Cowboys’ forsvar så godt, at det kan bære holdet selv mod de bedste hold?
Uden Dak Prescott har Cowboys på imponerende og overbevisende stil bare cruiset derudaf på ryggen af et fantastisk forsvar. Man må virkelig rose Dan Quinn, der har taget forsvaret til nye højder i år. Sidste år var hans forsvar meget turnover-afhængigt, men opdækningen og pass rushet er blevet endnu bedre i år. Nu kommer den store test for holdet. Er forsvaret så godt, at det også kan bære holdet mod ubesejrede Philadelphia Eagles? Cowboys’ angreb under Cooper Rush har nemlig ikke givet meget de sidste fire uger, og det ville være overraskende, hvis Rush pludseligt brændte banen af mod Eagles. Derfor vil det sandsynligvis være Cowboys’ forsvar, der skal vinde dem kampen. Kan Parsons og Lawrence skabe pres på Hurts? Kan Diggs lukke ned for A.J. Brown/Devonta Smith? Kan Barr, Kearse, Vander Esch holde styr på Goedert? Kan de defensive tackles stå imod Eagles’ stærke løbeangreb? Der er så mange spørgsmål og parametre, som Cowboys’ forsvar skal testes på i denne uge. Hvis Cowboys’ forsvar kan holde det tæt, så ser Cowboys først rigtig uhyggelige ud, når Prescott snart er tilbage igen.

10) Viser Broncos håb for offensiven?
Jeg har stillet lignende spørgsmål før, men vi bliver nødt til at holde øje med Denver Broncos og deres semi-håbløse angreb. Holdet har en masse spændende brikker, og forventningerne var store inden sæsonen. Forsvaret har leveret varen i år, men Nathaniel Hackett og Russell Wilson har været ekstreme skuffelser. Sidste uges torsdagskamp mod Indianapolis Colts var et nyt lavpunkt, og holdet er nu presset til sejr mod Chargers-hold, som offensivt har et helt andet gear end Denver lige nu. Vi bliver nødt til at se Wilson spille bedre, og vi bliver nødt til at se Hackett orkestrere et angreb, der virker bare nogenlunde funktionelt. Hvis ikke Broncos viser offensivt liv i denne uge, så er jeg klar til at pakke dem sammen for i år.